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Aunque hubo un ligero retroceso a mediados de 2018, la actividad de exploración se mantiene muy por encima de los niveles vistos antes del inicio de la recuperación en 2016. S&P Global Market Intelligence proyecta que el presupuesto de exploración global vuelva a aumentar en 2019, aunque posiblemente en menor proporción al de este año.

(22-Nov-2018) El estimado global del presupuesto total para exploración minera, aumentó durante 2018 año a año, en casi 19% a US$ 10,100 millones de US$ 8,500 millones registrado en 2017, según el análisis preliminar a partir de la encuesta anual que realizó la consultora S&P Global Market Intelligence a 3,300 empresas públicas y privadas este año, y que es publicado por los documentos seriados Estrategias de Exploración Corporativa (CES por sus siglas en inglés).

Este resultado incluye la proyección adicional por las compañías que gastan menos de US$100,000 al año y por los presupuestos de las empresas privadas que no reportan. De no incluirla, el incremento del presupuesto global para exploración de metales no ferrosos sería de 20% a US$ 9,620 millones año a año, durante 2018.

Animado por la mejora en las condiciones del mercado y aumento de los precios de los metales desde mediado de 2016, este es el segundo año consecutivo desde 2012, que el gasto global en exploración minera aumenta, luego de tocar fondo en 2016 cuando registró US$7,200 millones.

Muchos inversionistas han reconsiderado al sector minero como una opción de inversión, dando como resultado un aumento en la cantidad y el tamaño de los financiamientos, especialmente entre los exploradores junior, el sector más afectado por la desaceleración que comenzó en 2012.

Ahora no sólo se ha visto el regreso de más compañías inactivas, sino nuevos participantes. El resultado son 1.651 empresas explorando activamente en 2018, un 8% más que las 1.535 empresas con presupuestos en 2017, pero sigue siendo aproximadamente 900 compañías menos que en 2012, lo que representa un tercio de los exploradores activos en los últimos cinco años.

A pesar del mayor crecimiento de los presupuestos entre los exploradores juniors, las principales empresas productoras mantienen el dominio en los esfuerzos del sector de exploración, representando casi el 52% de los presupuestos globales. Así, durante 2018 las seniors destinaron 14% más para la exploración que hace un año, un incremento sustancial.

A medida que 2018 se acerca a su fin, S&P Global Market espera que juniors y seniors, que en conjunto representan casi el 84% de los presupuestos de exploración global, mantengan o aumenten sus esfuerzos de exploración en 2019.

Es probable que las grandes empresas gasten más en 2019 a medida que los programas de exploración aumenten luego de varios años de menor inversión que han dejado la secuencia productiva (pipeline) bajo estrés. Mientras tanto, las juniors proyectan mantener su nivel de gasto, aunque con aumentos potencialmente modestos. Por lo tanto, la consultora espera que el presupuesto de exploración global vuelva a aumentar en 2019, aunque probablemente en un porcentaje menor al de este año.

El oro continúa liderando la recuperación de la industria seguido por el cobre. Los exploradores auríferos aumentaron su presupuesto agregado en US$ 761.6 millones a US$ 4,860 millones en 2018. Las asignaciones para metales no se quedan atrás, luego de un tímido 2017, aumentando en US$ 606 millones a US$ 3,040 millones.

América Latina sigue en la cima y Perú lidera nuevamente

La riqueza geológica y la relativa estabilidad política de América Latina continuaron atrayendo la mayor parte del gasto en exploración en 2018, y el presupuesto agregado de la región aumentó 15% año a año, a US$ 2,740 millones. La denominada región Resto del Mundo, que abarca Europa y la mayor parte de Asia continental, sigue siendo la segunda región más favorecida, con un aumento del 21% a US$ 1,680 millones, seguida por Canadá, Australia, África, Estados Unidos y el Pacífico / Asia sudoriental. Debido a su tamaño e importancia para la industria, Canadá, Australia y los Estados Unidos son tratados como regiones a efectos de comparaciones a escala continental.

Precisamente, estos centros mineros perennes se mantuvieron como los principales países en 2018, con Canadá registrando un aumento de 31% año a año en sus presupuestos; en Estados Unidos subieron 34% y en Australia casi 23%.

Perú, México y Chile lideran los presupuestos de exploración en América Latina.

La exploración temprana más riesgosa aún no es atractiva

En los últimos años, los esfuerzos de exploración se han centrado cada vez más en los recursos existentes, como la serie CES ha venido documentando. Los datos de 2018 muestran que la participación en la exploración en las etapas tardías (39%) del presupuesto global ha ampliado la brecha respecto de la participación de la exploración en mina (35%) y la participación grass roots (26%).

La reducción de la exploración básica se ha visto exacerbada desde 2013 por el colapso de la inversión para el sector de exploradores juniors y los recortes en los gastos de las principales compañías productoras. Si bien la mejora en la confianza del mercado en los últimos años parece haber frenado la caída en la participación de los presupuestos de las juniors, su poca capacidad para recuperar terreno en las etapas posteriores de la exploración, muestra que los exploradores siguen siendo más reacios al riesgo que en el pasado.

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